在我国丰富多彩的传统纹饰中,“云雷纹”是使用历史最悠久、用途最广泛、纹样变化最复杂的纹样之一,其基本特征是回旋曲折盘绕的几何图形,以近似圆圈形旋转盘绕者称“云纹”,以近似方形盘绕者称“雷纹”,以不方不圆的图形盘绕而成者称“云雷纹”。 “云雷纹”流行于商周时期,常见于青铜器上,一般出现在环形装饰带和大面积的“地子”上。对于这种纹样的起源和象征意义,学术界一直没有定论。比较流行的观点是,“云雷纹”属于自然物象纹,源于古代先民对云和雷的细腻观察,是对自然现象的摹仿,表达了人们对云和雷的崇拜与敬畏。

同样是立足于自然物象说,有人认为这种纹样起源于新石器时代的江苏南部,是对蛇的形象的抽象化和图案化。此后,这种纹样传播到浙江、湖北、山东、四川等地以及中原地区,在商周时期最为流行。此外,还有人认为这种纹样起源于水流的漩涡、蜗牛的贝壳、植物的蔓藤、动物的螺旋状角、人类的指纹等,种种说法,不一而足。“云雷纹”的源头和含义,一直是个谜,其演变和发展,也十分复杂。2008年北京奥运会上广泛使用的“祥云”图案,其灵感就来自“朵云纹”和“卷云纹”,表达了“渊源共生,和谐共融”的理念。唐代以后,“云纹”的形态继续变化,用途更加广泛。辽代“云纹”有点像秦汉的“云气纹”,但波折曲线增多,云尾变长。金、元时期的“云纹”,不仅出现在日用器具上,还出现在建筑构件的装饰上。到了明清时期,“云纹”大量出现在纺织物、瓷器、玉器、硬物类家具等器物上。“云纹”和瑞兽纹的结合成为普遍现象,如“云龙纹”、“祥云麒麟纹”等,是权力、地位和吉祥如意的象征。同时,“雷纹”也出现了多种变化,商周青铜器上已有“百乳雷纹”、“曲折雷纹”、“勾连雷纹”、“三角雷纹”等,后来又出现了“菱形雷纹”、“方形雷纹”、“长方形雷纹”等。青铜器上的“雷纹”,常作连续式排列,部分用金银丝、金银片、绿松石等镶嵌,显得富丽堂皇。后来“雷纹”还出现在玉器、家具、瓷器等器物上,成为我国最具代表性的纹样之一。

“云雷纹”在构图上通常以四方连续或二方连续式展开,有拍印、压印、刻划、彩绘等表现技法。除见于商周青铜器外,在商周陶器及原始青瓷上,“云雷纹”也是主要纹饰。在粤系的铜鼓上,鼓面中心是太阳纹,周围是密布的“云雷纹”,象征太阳与云雷共存于天际,反映了南方民族对太阳和云雷的崇拜。