卞和是春秋时期楚国人。有一次他去荆山,发现一只凤凰围着一块石头上下盘旋不愿离去。这块石头表面并无特殊之处,但卞和坚信这是一块玉璞,里面肯定包藏有美玉,于是将这块石头献给了楚厉王。楚厉王见是块顽石,听信了谗言,认为卞和犯有欺君之罪,便砍掉了他的左脚,将他赶了出去。楚武王继位后,卞和又将此石献给了楚武王,并说明了发现经过。楚武王与楚厉王一样昏庸,不识宝藏,也认为卞和欺君,于是又砍去了他的右脚。待到楚文王继位时,卞和想到两次献宝,都不为楚王所识,反认为他有意欺君,受到惩罚,被砍去了双脚。想到这里,他伤心之极,于是抱着这块石头痛哭不止,直哭得眼睛出血。楚文王听说后,便派人将他召来,询问原由,卞和述说了自己发现宝石的经过和献宝遭遇。楚文王听后,令匠人剖开石头验看,石头里面果然藏有一块晶莹剔透、灿烂夺目的美玉。这就是著名的和氏璧,后来被秦始皇用来刻了传国玉玺。楚文王喜出望外,重赏了卞和,并有感于他坚持献宝,最后终于获得成功的经历,赞叹他道: “你真是一个扳不倒的贤翁啊!”从此之后,人们便誉称卞和为“不倒翁”了。

根据“不倒翁”称号的来历,我们可以知道,这是一个用来赞扬那些坚持真理、不畏艰险、有顽强毅力的人的词语,是一个褒义词。可到后来,“不倒翁”的意思翻了个,成了形容那些不坚持真理、东来东倒、西来西倒、没有主见的人的词语了,完全成了一个贬义词。究其原因,可能源于“不倒翁”玩具。不倒翁玩具上小底大,最初的造型是一个逗人作乐的老翁,这个老翁总是左晃右动,站立不稳,可不管怎样晃动,它总是不倒。于是,人们根据这一特点,把那些不坚持真理、立场不稳的人说成是“不倒翁”了。