上次说到,蒙林吞认出了詹姆斯从人炬岛上带回来的精灵豆,这种豆特别容易胀气,但以它为食的排泄物是非常好的清热解毒药的原料,恭喜詹姆斯要发财了。说到这里,詹姆斯忽然明白了人炬岛上无名巨火的原因——

人类把老鼠带到了岛上,因为它们没有天敌,所以越长越大,而岛上没有别的食物,只能以精灵豆为食。但吃这种豆子屁太多,屁的主要成分是甲烷,是一种可燃气体。由于岛上有很多小盆地,上面又有茂密的阔叶林覆盖,甲烷散发不掉,只要有一个火种就能立即引起熊熊烈火,而探险者的金属器具相互碰撞或与石块碰撞都能产生火花。这也就是为什么助手往高处鼠群开枪没有着火,往盆地里的老鼠开枪却发生了爆炸,人们上岛有时起火有时却不起火,以及起火为何总是发生在阔叶林生长茂密的夏季的原因。为了验证这一推测,詹姆斯在冬季又带着助手来到人炬岛。没有了茂密树叶的遮挡,甲烷随风散去,他们在岛上折腾了一番,也没发生怪火。但在所有的小盆地里,都测出有少量甲烷,这说明他的推测是正确的。

虽然岛上有无藏宝是考古学家的事情,但岛上平均30多厘米厚的鼠粪,足以让发现它的詹姆斯发上一笔大财。

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1984年的一天早晨,在西非国家喀麦隆,阿哈布·阿布杜在骑自行车前往自家农场途中,发现路上横七竖八地躺着许多死尸。这是怎么回事?一名村民对他说:“听说他们遭到了屠杀,但又不大像。当时,两个人跑过来对我们说,出事的车子里共有12人,结果10人不明原因地死掉了。他俩当时坐在那辆小型货车的车顶上,其余的人则坐在车子里。司机第一个下车,想看看发动机为什么不转了,结果他立即倒地。其他人跟着下了车,哪想全都倒地而死。”这些人死前都未曾挣扎过。灾难的发生如此突然,于是有传言说,死者遭到了某种生化武器的袭击。

事发几个月后,美国罗德岛大学教授哈拉杜尔·西古森来到出事现场所在的莫罗温湖地区。生化武器的嫌疑被排除了,因为受害者们更像是死于窒息。有人说,事发当时曾出现过一阵浓密的白雾,不过很快就消散了。最初赶到现场的医生皮埃尔·扎布回忆说,在他们快要到达出事现场时,闻到了一股很难闻的气味,好像是臭鸡蛋或者火药发出的。

经过初步调查,西古森确信,不管这个杀手是从何处冒出的,都一定同莫罗温湖有关联。通过在湖底提取水样,发现深层湖水中充满了二氧化碳。少量的二氧化碳是无害的,但高浓度的二氧化碳却会让人窒息,足以置人于死地。但是,是什么原因将如此大量的二氧化碳逼出了湖水呢?可惜,还没等西古森找到答案,神秘杀手又出现了。

两年后的1986年,还是在喀麦隆,一种神秘的致命性气体袭击了尼欧斯湖地区,造成至少1200人丧生。

同莫罗温湖悲剧中的情况相似,事发时有人见到有白雾在飘,也有人闻到了刺鼻的臭味,还有人听到了一声巨响。除此以外,幸存者的身体表面还有奇怪的伤痕。根据这些线索,专家推测两次灾难的杀人元凶都是湖下火山喷发出的有毒气体。因为,这两个湖都是在一个火山链的顶部形成的,而这个火山链就包括如今仍然活跃的喀麦隆山。

但是,当前来调查的两位美国科学家克宁和伊万斯来到火山口顶部时,才意识到问题并非那么简单。因为,没有丝毫痕迹能够证明曾经有过火山喷发。看来,答案还得从其他方面去找。

两年前从莫罗温湖取回水样的西古森通过深入分析,判定湖水中高浓度的二氧化碳并非来自火山,而是来自地底深处。他认为,莫罗温湖就像一瓶巨大的高压汽水,由于深层湖水中的压强与压力极大,从地壳岩石裂缝中逸出的二氧化碳被高压溶解在湖水中,一旦高压被打破,大量的二氧化碳气体就会像脱缰之马一样喷涌而出,从而酿成大灾。

克宁和伊万斯决定在尼欧斯湖测试一下西古森的理论。果然,尼欧斯湖底层水中也含有大量二氧化碳。但是,如此大量的二氧化碳是怎么进入湖底的呢?

克宁和伊万斯从当地人那里听到了关于魔泉杀死青蛙、鸟类等的奇异故事。他们说,小动物只要一靠近魔泉,就会立刻倒地而死。克宁和伊万斯来到魔泉,见泉水中有许多气泡,经测试果然是二氧化碳。他们立刻想到,要是尼欧斯湖底也有这样一处魔泉,只需百年时间,湖水中的二氧化碳就足以造成重大惨剧。他们将尼欧斯湖深层水样与魔泉水样进行比较,发现二者完全一致。由此可以断定,尼欧斯湖底一定存在至少一个这样的魔泉,一直在源源不断地向湖中注入二氧化碳。随着湖底水中的二氧化碳浓度越来越高,尼欧斯湖就成了一枚巨大的定时炸弹,只等某个事件来将它引爆。

调查表明,灾难发生之前曾发生山体滑坡,大量岩石坠入湖中,打破了湖底的压力平衡,灾难由此引发。

火山湖杀人事件终于真相大白,但如何才能阻止悲剧再度发生呢? (72)

●边笑生