唐代著名文学家韩愈《马说》一文中,有一句大家所熟悉的名句:“世有伯乐,然后有千里马。千里马常有,而伯乐不常有。”伯乐是指善相马的能人。这句话的意思是,有了伯乐,才发现了千里马,千里马常有,而伯乐这样的人却很难找。后来,伯乐便成了人们赞扬善于发现、推荐、培养和使用人才的人的代称。

那么伯乐是谁呢?其实,伯乐并不是人的名字,而是天上一颗星的名字,传说中的这颗星是掌管天马的。春秋时期有两位相马的能人,一位是秦国秦穆公时的孙阳,一位是赵国赵简子的大臣王良(又名邮无恤)。因他俩的相马技术高超,富有传奇色彩,所以,人们便把他俩比作是天上的伯乐,以伯乐来称呼他们。时间久了,他们的本名被人们淡忘了,伯乐便成了他们的名字,所以,我们说,伯乐实际是他们的绰号。

那么,他们相马的本领到底有多高昵?让我们看看有关孙阳这位伯乐的故事。

孙阳本是郜国人,郜国很小,孙阳为施展自己的才能,便离家游历各国,在到达秦国前,曾在楚国为楚王寻找过千里马。

孙阳为楚王寻找千里马到过许多地方,却始终没发现一匹他中意的良马。后来,在返回的路上,发现一匹拉盐车的马。当时,这匹马正在吃力地爬坡,每迈一步都很艰难。孙阳看到这匹马,眼前忽然一亮,认定这是一匹好马,便向马走去。马见到孙阳,突然昂起头来,瞪大眼睛,大声嘶鸣,似乎要向他倾诉什么。孙阳立即判断出这是一匹难得的骏马,便花高价从驾车人手中买来了这匹马。当孙阳将马牵回王宫向楚王介绍时,此马前蹄高抬,引颈长嘶,声音洪亮。但楚王看到马瘦得不成样子,认为孙阳在糊弄他,有点不高兴。孙阳看出楚王的意思,说,这确实是一匹千里马,不过它拉过一段时间的车,又没好好地饲养,所以,看起来很瘦,只要精心饲养,不出半个月,就会恢复。楚王听后,半信半疑,便命马夫尽心喂养。果然,不久马就变得精壮神骏,驰骋如飞,后来为楚王立不少战功。人们为此称孙阳为伯乐。

孙阳到秦国后,受到秦穆公的信任,封他做了“伯乐将军”。孙阳为秦国战马的培育、骑兵的建设做出了重要贡献。在他年龄大了的时候,还为秦王推荐了另一位相马能人九方皋。这其中也有一段故事。

有一次秦穆公和孙阳谈话,您的年纪大了,您的子孙中有没有可以派去寻找良马的?孙阳答道,良马可以凭形体外貌和筋骨来鉴别,但天下稀有的骏马,其神气都在若有若无、似明似灭之间。像这样的马,奔驰起来足不沾尘土,车不留轮迹,极为迅速。我的子孙都是下等人,可以教他们去识别良马,但无法教他们识别天下稀有的骏马。有一个同我一起挑担子拾柴草的朋友,名叫九方皋,他相马本领不在我之下,请让我引来见您。秦穆公召见了九方皋,派他去找马。过了三个月,九方皋说好马他找到了。秦穆公问他是怎样的马,他说是一匹黄色的母马。结果,牵来的马却是一匹黑色的公马。穆公很不高兴,便把孙阳找来,说,你介绍的这人,连马的颜色、公母都分不清,又怎么能鉴定马的好坏呢?孙阳听后,惊叹地说,这正是他比我高明得多的地方啊,他所看到的是马的内在神机,观察到它的内在精粹而忽略了它的表面现象,洞察它的实质而忘记它的外表,只看到他所应看的东西,不看他所不必看的东西,只注意他所应注意的内容,而忽略他所不必注意的形式。这才是真正的本领啊。后来证明,他找到的这匹马,果然是一匹天下少有的千里马。九方皋也因此被后人称作伯乐。著名画家徐悲鸿就曾根据这一故事创作过一幅画作,画名就叫《九方皋》,画的是九方皋从群马中牵出一匹昂首长嘶神韵非凡的千里马。这幅画曾在北京的一次画展上展出,当时,徐悲鸿正在极力举荐名不见经传的齐白石。有一位画家见到这幅画,有感徐悲鸿对齐白石的关爱,感叹道:“徐院长堪称当今伯乐!”徐悲鸿听到后说:“不,我称不上伯乐,可齐白石倒真是匹千里马,他已年届花甲,我不能眼看他老死于槽枥之中!”60岁的齐白石在徐悲鸿的关爱举荐下,终于为人所识,最终成了名闻中外的艺术大师。