大自然充满了不解之谜。在东太平洋距墨西哥海岸约740千米处,有一个岛叫做“人炬岛”,是名副其实的死亡之岛。这个荒无人烟的小岛,数百年来,不知吞噬了多少探险者、考古学家、渔民、海盗等的生命。传说,这是古印第安王国公主的魔咒在起作用。那么,事实的真相是什么呢?

传说在500年前,外族入侵一个古印第安王国,国王战死沙场。他唯一的女儿依斯玛尔公主遵循父命,带着王室无数财宝和几个贴身仆从出海避难,以图东山再起。他们在大海上漂到了一座荒无人烟的小岛上,过起了流亡生活。不料依斯玛尔的两个仆从想密谋杀害公主,然后夺宝逃离孤岛,但还未及动手就被人告发。依斯玛尔下令放火烧死那两个仆从,并发了毒咒:谁再贪图国家的财宝,谁就被火烧死!

依斯玛尔和她的仆从后来再也没能离开这个小岛,她死后也变成了这个小岛的“岛神”。她的毒咒非常灵验,此后有很多人有意或无意间来到这个小岛探宝,结果不少人被突发大火烧成了焦炭,让这个小岛变得越来越神秘。后来,它被意大利航海家哥伦布命名为人炬岛,意思是人一旦上了这个岛,就会变成一支燃烧的火炬。

詹姆斯·里奇是美国华盛顿大学的社会学家。一天,詹姆斯忽然得知他的老朋友、著名收藏家雷皮的儿子赖登遭遇意外死亡。雷皮对他说:“赖登是瞒着我,和朋友一起跑到人炬岛探宝遇难的。他已经被烧成了焦炭……”

詹姆斯本来并不相信关于人炬岛的那些传说,但现在老朋友的儿子用死亡告诉他,这件事并非空穴来风。他决定把事情搞清楚。

据跟赖登一起到人炬岛探宝的宾斯说,他们几个朋友租了一条渔船,在海上折腾了好久才找到这个岛。这个小岛怪石嶙峋,长满了密不透风的小杂树,大家都有点不敢贸然上岛。胆大的赖登抢先上了岛,很快消失在灌木丛中,其他人在船上等着。谁知大约20分钟后,宾斯发现在赖登身处的灌木林中忽然发出一道闪光,接着传来一声很闷的轰响,一个火人一边号叫着一边向海边奔跑过来,是赖登!

大家连忙跑过去帮赖登灭火。但在把火扑灭后,赖登的头上、胳膊上、脚上的皮肉都被烧焦了。当时他还活着,不过痛苦呻吟了一会儿就没了气息。大家被这离奇的一幕吓破了胆,连忙带着赖登的遗体,调转船头逃离了人炬岛。

为了弄清真相,詹姆斯查阅了大量人炬岛的资料。据史料记载,自18世纪中期到19世纪末的大约150年里,在人炬岛被怪火烧死的冒险家、避风的渔民和海盗等至少在700人以上,谁也不知道怪火来自何方,为什么会有那么大的威力,唯一的解释就是那个神秘的公主毒咒。所以,20世纪以来,就很少有人敢再去人炬岛冒险了。

詹姆斯当然不相信那个神秘的传说,他一边看资料一边想:人炬岛上的老鼠为什么能长到5千克那么大?为什么所有人在人炬岛上遭遇怪火的时间都在夏天?

于是,詹姆斯决定在夏天亲自去人炬岛上一探究竟。为了防止被怪火烧伤,他给自己准备了消防员穿的那种阻燃服等。助手也要求跟着去,詹姆斯答应了。

他们到达人炬岛已是傍晚。第二天一大早,詹姆斯让大家穿上阻燃服和防毒面罩等,又带上防身用的手枪,留下船老大一个人守船,自己带着两个助手上了岛。

这个小岛的山脊是陷下去的,在陷下去的地方生长着茂密的阔叶灌木。进入林中后,詹姆斯发现这里到处是那种由于火山爆发所形成的小盆地,地面上铺着一层厚厚的动物粪便,上面生长着一种他从未见过的小黑豆,于是顺手摘了几粒。

忽然,他们被数只大老鼠围住,这些老鼠足有5千克左右。詹姆斯提醒助手小心,说它们会攻击人类,助手抬手就朝身后高处石头上的鼠群开了一枪,老鼠们骚动起来。助手又转身朝前面小盆地里的鼠群开了一枪,不料随着枪响,“轰”地一声,猛然蹿起的一团火焰把一些老鼠燃着了,它们拼命地四处逃窜。不知什么原因,随着它们逃到不同的地方,就会不时有一声声爆炸声响起和一团团火焰燃烧,于是又会有更多的老鼠被燃着,很快山脊上就变成了一个火海。幸亏3人事先做足了防备,才逃出了火海。除了詹姆斯因为摔了一跤腿上骨折了外,两个助手什么事都没有。

由于詹姆斯受了伤,他们只好打道回府。回到华盛顿,詹姆斯把在人炬岛拍到的录像和采到的奇怪小黑豆拿给一个名叫蒙林吞的植物学家朋友看,蒙林吞一眼就认了出来:“是精灵豆!你是从哪里找到的?”

蒙林吞告诉詹姆斯,有人曾从数千年前的古印第安人的坟墓里发现了这种豆类,可见它们曾经是古印第安人的食物之一。但由于这种精灵豆特别容易胀气,人吃了会不停地放屁,可能因为这个原因,后来它被古印第安人抛弃了,甚至有植物学家认为它已经绝种了。

蒙林吞高兴地说:“太好了,一定是岛上的老鼠没有别的食物,只好以精灵豆为食物。你知道吗?以精灵豆为食的排泄物,是非常好的清热解毒药的原料,很值钱,你要发财了!” (71)

新编拍案惊奇——