陆羽是唐朝人,生下来就被父母弃之水边。相传龙盖寺的住持智积和尚在复州竟陵的西湖边散步时,发现不远处有一只大雁在不停地叫,好像在对人说话。智积感到奇怪,走过去一看,大雁翅膀下竟睡着一个刚出生不久的婴儿,智积萌发了善心,便将婴儿抱回庙中抚养。这个婴儿便是后来的“茶圣”陆羽。

陆羽长大后,智积想让他皈依佛门,但陆羽却不愿留在寺庙中。后来,他离开了寺庙,到了一个戏班当了演员,他虽有点口吃,但却富有机智,而且诙谐幽默,表演很出色,很像西汉的东方朔。后来,陆羽离开了戏班,隐居于浙江的苕溪之滨、杼山之旁,自称“桑苎翁”,又号“竟陵子”。隐居时,他经常在田野中吟诗徘徊,或以竹击木,不称意时,就放声痛哭,时人称他为“狂人”。唐肃宗时,曾被任为太子文学,因此,他又有“陆文学”之称。

陆羽喜爱大自然,迷恋于山林,嗜好茶叶,研究茶事。为此,他曾四处云游,深入到浙江、江苏、江西等产茶区考察。回来后,便潜心研究茶史,埋头撰写《茶经》。《茶经》写成后,在书法家颜真卿的帮助下得以出版,并很快流传开来。

《茶经》是我国第一部总结茶的历史、茶的种植技术、饮茶工具、品茶技艺等方面的专业著作,也是世界上第一部茶书,对我国茶叶生产与发展、茶文化的形成和发展起了重要作用。人们也因此尊称他为“茶神”。

陆羽不仅对茶有研究,对烹茶用水也极有研究。传说,有一次湖州刺史李季卿久仰其名,邀他来府中品茶。品茶时,李季卿问陆羽: “煮茶用什么水最好?”陆羽说: “山泉水最好。”李又问: “天下名泉以何处最好?”陆说: “扬子江上的南零水。”李为了验证陆羽的话,便命两名家人去南零取水。两名家人奉命取水。回来的途中,因船身晃动,桶中的水溢出不少,两家人怕受责备,便随便取了些江水添上。运到府上后,陆羽用木勺舀水时,说: “这不是南零水。”两家人开始时不认账。当水倒出一半时,陆羽说: “这才是南零水。”两位家人听后,大为惊奇,深感震惊,连忙叩头认罪。李季卿也被陆羽的辨水才能所折服,连称神奇。人们也越发敬佩他,称他为“茶仙”、 “茶圣”。

陆羽生性淡泊雅逸。 《全唐诗》中有他一首《六羡歌》: “不羡黄金罍,不羡白玉杯,不羡朝入省,不羡暮登台,千羡万羡西江水,曾向竟陵城下来。”名僧雅士知其高雅,又善烹好茶汤,都喜欢与其交往,并以能品他的茶汤为快事。

后人对陆羽的《茶经》和他的茶艺推崇备至,一直将他尊为“茶神”。在他去世不久,人们就将他的画像挂在茶库中,作为“茶神”供奉。到后来,茶作坊、茶店、茶馆,都要供奉陆羽的画像或瓷像,以求“茶神”保佑他们吉祥发财。

中国历史博物馆收藏有一尊河北唐县出土的瓷像,瓷像“上身披着交领衣,下身着裳,戴高帽,双手展卷,盘腿趺坐,仪态端庄”。据专家考证,此瓷像就是“茶圣”陆羽。